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麦高恩再生医学研究所的干细胞专家、该研究的合著者约翰尼·华德说,最近的研究表明,当注射年轻小鼠的肌肉干细胞时,导致快速衰老的老年小鼠的寿命增加了三倍。

关键在于肌肉来源的干细胞,它和其他干细胞一样,是非特化细胞,可以变成身体中的任何类型的细胞。

“疲惫的”干细胞恢复活力

研究用的老鼠经过基因改造,患上了一种类似于罕见的人类综合症的疾病儿童的早衰症在这种情况下,孩子们会很快变老,很快就会死去。这些快速衰老的老鼠通常在出生后21天左右死亡,而正常老鼠只有两年的寿命。

当科学家们观察快速衰老小鼠的肌肉干细胞时,他们发现了Huard所说的“疲劳”干细胞,这种干细胞分裂得不那么快。研究人员在老龄动物预计死亡前大约四天对快速衰老的老鼠进行了检查。

令Huard惊讶的是,接受治疗的老鼠平均活了71天——比预期多了50天,相当于80岁的人活到200岁。科学家们发现,这些动物不仅寿命更长,而且看起来更健康。

神秘的分泌物使细胞年轻

为了弄清楚干细胞究竟是如何发挥神奇作用的,研究小组给注射进快速衰老老鼠体内的干细胞贴上了标记,标记的基因标记可以追踪细胞进入体内的位置。令人惊讶的是,研究小组在老鼠的器官中只发现了少量的干细胞,打破了引入的细胞可以修复器官组织的理论。

科学家们回到实验室测试另一个想法:干细胞会分泌某种神秘的抗衰老物质。

研究小组将来自快速衰老老鼠的干细胞放在烧瓶的一边,将来自正常年轻老鼠的干细胞放在另一边。两侧由一层薄膜隔开,防止细胞接触。

几天之内,衰老的干细胞开始“年轻”,它们开始分裂得更快。“我们可以得出结论,可能正常干细胞分泌一些我们不知道的东西,似乎可以改善这些衰老干细胞的缺陷,”Huard说。

“如果我们能确定这一点,我们就发现了一种抗衰老蛋白质,这对人们将很重要,”Huard说,他的研究发表在该杂志上自然通讯。

干细胞研究“有趣”但还处于初级阶段

其他科学家对这项发现能多快帮助人们延缓衰老过程或治疗与年龄有关的疾病持谨慎态度。

克利夫兰诊所干细胞生物学和再生医学系主任杰里米·里奇指出,这项研究仅限于肌肉干细胞。这意味着这项研究不能一概而论,把所有类型的干细胞都包括在内,因为它们彼此之间往往非常不同。

纽约阿尔伯特·爱因斯坦医学院(Albert Einstein College of Medicine)的干细胞和衰老专家保罗·弗雷内特(Paul Frenette)称这项研究“很有趣”,但他说,“给病人传达的信息之一是不要太兴奋。”

干细胞疗法帮助人们“变老”?

的确,该研究的合著者Huard指出,在任何人类抗衰老试验开始之前,科学家需要在正常衰老的老鼠身上重复实验,以证明这些老鼠是否也活得更长。

如果这是真的,Huard可以想象这样一个场景:一个人的干细胞在20岁左右被采集,然后在他或她50或55岁左右被注射回他或她的身体。

对于失禁和心脏问题,干细胞疗法已经存在,所以他认为“我们离临床应用这种方法不远了。”

但哈德警告说,这样的治疗并不意味着55岁的人会突然看起来像25岁一样。

“我们的目标是,如果你延缓衰老,也许你就能延缓老年痴呆症或心血管疾病。”

换句话说,他说,这种干细胞治疗将帮助人们“更好地衰老”。

来源:news.nationalgeographic.com